Στη... γειτονιά μας ο μεγαλύτερος αστεροειδής των τελευταίων 100 ετών

Ο μεγαλύτερος αστεροειδής που έχει περάσει τα τελευταία εκατό χρόνια από τη διαστημική «γειτονιά» της Γης, διέρχεται σήμερα σε «κοντινή» απόσταση 7 εκατομμυρίων χιλιομέτρων από τον πλανήτη μας.

Ο αστεροειδής Florence έχει διάμετρο 4,4 χιλιόμετρα και σύμφωνα με τη NASA, παρά το σημαντικό του μέγεθος δεν αποτελεί απειλή για την Γη, τουλάχιστον για τους επόμενους αιώνες.

Η επόμενη κοντινή διέλευση του Florence θα σημειωθεί σε περίπου 5 αιώνες το 2500 ενώ η προηγούμενη είχε καταγραφεί το 1890. Τα τελευταία εκατό χρόνια πολλοί αστεροειδείς έχουν διέλθει σε κοντινότερη απόσταση από τη Γη, αλλά ήταν όλοι τους πολύ μικρότεροι. Για παράδειγμα ο αστεροειδής [2011 CQ1] είχε περάσει το 2011 στα 11.900 χιλιόμετρα αλλά είχε διάμετρο μόλις ενός μέτρου.

Οι αστεροειδείς είναι τα απομεινάρια της δημιουργίας των αστρικών συστημάτων και των πλανητών που γυρίζουν γύρω από αυτά. Στο δικό μας ηλιακό σύστημα, εντοπίζονται στην πλειονότητά τους σε απόσταση 2,7 φορές μεγαλύτερη από την μέση απόσταση Γης - Ήλιου (η περίφημη «ζώνη των αστεροειδών»).

Για τον λόγο οι μικρότεροι αστεροειδής ακολουθούν λιγότερο ελλειπτικές τροχιές από τους βραχώδεις κομήτες που φτάνουν πολύ κοντά στον Ήλιο και μετά απομακρύνονται δισεκατομμύρια χιλιόμετρα από αυτών.

Για να θεωρηθεί και «επισήμως» κοντινή η διέλευση ενός αστεροειδή ή κομήτη (οπότε και βαφτίζεται «δυνητικά επικίνδυνος αντικείμενο») πρέπει να έχει διάμετρο μεγαλύτερη από 100-150 μέτρα και να περνά σε απόσταση μικρότερη 7,5 εκατομμύρια χιλιόμετρα.

O αστεροειδής Florence πληροί και τις δύο προϋποθέσεις, αλλά για την ώρα παραμένει ακίνδυνος για τον πλανήτη μας. Ωστόσο αν ένας τέτοιος αστεροειδής έπεφτε στη Γη, θα προκαλούσε σοβαρότατες καταστροφές σε παγκόσμια κλίμακα.

Για παράδειγμα ο αστεροειδής που πιστεύεται ότι οδήγησε στην εξαφάνιση των δεινοσαύρων πριν από περίπου 65 εκατομμύρια, υπολογίζεται πως είχε διάμετρο 10-15 χιλιόμετρα και η πρόσκρουση του αποτέλεσε το έναυσμα για την εξαφάνιση του μεγαλύτερου τμήματος της χερσαίας πανίδας: η τέφρα που σηκώθηκε στην ατμόσφαιρα οδήγησε στον θάνατο εκατομμυρίων χερσαίων φυτών που με τη σειρά του οδήγησε στην εξαφάνιση των φυτοφάγων και των σαρκοβόρων ζώων με κατάρρευση της τροφικής αλυσίδας.

Ωστόσο η NASA παρουσιάζεται προς το παρόν καθησυχαστική, εντοπίζοντας και προβλέποντας τις πορείες του 90% των διαστημικών βράχων που περνούν κατά καιρούς «κοντά» από τη Γη. Άλλωστε ο αστεροειδής θα περάσει σε απόσταση 18 φορές μεγαλύτερη από την μέση απόσταση Γης-Σελήνης.

Οι επιστήμονες σκοπεύουν να ερευνήσουν τoν Florence από κοντά, χρησιμοποιώντας ειδικά ραντάρ από την Καλιφόρνια και το Πουέρτο Ρίκο.

Εκατοντάδες είναι και οι ερασιτέχνες αστρονόμοι που θα τον παρατηρήσουν εύκολα με τη βοήθεια μικρότερων τηλεσκοπίων εξαιτίας της ανακλαστικής επιφάνειάς του που στέλνει πίσω περίπου το 20% του ηλιακού φωτός που πέφτει σε αυτόν.

Για να καταλάβουμε πόσο υψηλό είναι αυτό το ποσοστό, αρκεί να το συγκρίνουμε με την λευκαύγεια της Σελήνης που αντανακλά το ηλιακό φως σε ποσοστό 12%.

Ο αστεροειδής Florence ανακαλύφθηκε τον Μάρτιο του 1981, από τον Σέλτε Μπας, με τη βοήθεια του τηλεσκοπίου στο Siding Spring Observatory και ονομάστηκε έτσι προς τιμήν της Φλόρενς Ναϊτινγκέιλ, της Βρετανίδας πρωτοπόρου στη σύγχρονη νοσηλευτική, με σπουδαίο έργο στις αρχές του 20ου αιώνα.

Πηγή: Skai.gr